【#怡和午炮:正午時如雷貫耳的一聲巨響】

怡東酒店在2019年4月進行重建,但由怡和集團管理的怡和午炮就仍然得以保存。每日的正午時份,在銅鑼灣告士打道海傍,都會有來自怡和午炮如雷貫耳的一聲巨響。午炮的建成年份已經無從考究,但這項堅持了百多年的傳統仍是可以追溯到1850年代的怡和洋行。

今日的怡東酒店亦是屬於怡和集團旗下的業務。怡和洋行,原稱渣甸洋行,從事煙草和鴉片走私的業務。後來渣甸洋行在1841年購置香港首幅出售的地皮——東角地皮,並在1842年把洋行易名為怡和洋行。怡和洋行於此地皮先後建設了洋行的總部、船廠、貨倉、糖廠等,而經歷百年間多次的填海,東角不再位於海角。直到1973年,東角才出現怡東酒店。

炮身為銀色金屬,主幹為藍色,四端由藍色鐵柱以及金色的鎖鏈圍封。原來的炮身長達3呎,但就在日治期間被奪走,至今下落不明。現時的怡和午炮,是香港重光後由英軍送贈。

香港開埠初期,洋行的地位舉足輕重,怡和集團亦於東角一帶發展成貨運碼頭。而當時香港的治安環境惡劣、盜賊海盜橫行,為求自保,怡和洋行就購入了一個小型的火炮,以保衛自身的財產。

相傳隨住皇家衛戍部隊砲隊的到來,怡和早期的員工開始為洋行的「大班」或其他大人物鳴炮歡迎或送行。然而怡和在1850年代某次鳴放禮炮迎接怡和洋行大班羅拔渣甸爵士的時候,就因21響響亮的炮聲令一名英國的海軍高官誤以為敵襲。經過追查,發現嗚炮者為怡和洋行後,這位高官認為一個私人機構並沒有權力鳴放軍隊中最高級別的儀式,便要求怡和洋行每日正午十二時鳴放禮炮作為懲罰,逐漸就變成傳統,流傳至今。

在1941年12日軍攻佔香港期間,午炮的儀式曾被暫停,大炮亦被奪走,至今下落不明。香港重光後,英國海軍為了能延續這項傳統,就向怡和送上一枝能發射6磅炮彈的大炮,但後來因為炮聲響亮改為使用3磅的炮彈。怡和午炮在1947年8月30日恢復運作。

怡和午炮一般不對外開放,只有鳴放後才會開放片刻予公眾。

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